La transición de China a los vehículos eléctricos

En las últimas décadas, el rápido crecimiento económico de China ha permitido que más y más consumidores compren sus propios automóviles. El resultado ha sido una movilidad mejorada y el mercado automotriz más grande del mundo, pero también una grave contaminación del aire urbano, altas emisiones de gases de efecto invernadero y una creciente dependencia de las importaciones de petróleo.

Para contrarrestar esas tendencias preocupantes, el gobierno chino ha impuesto políticas para fomentar la adopción de vehículos eléctricos enchufables (EV). Dado que comprar un vehículo eléctrico cuesta más que comprar un vehículo con motor de combustión interna convencional (ICE), en 2009 el gobierno comenzó a proporcionar generosos subsidios para la compra de vehículos eléctricos. Pero el precio diferencial y el número de compradores eran grandes, por lo que pagar los subsidios se volvió extremadamente costoso para el gobierno.

Como resultado, los formuladores de políticas de China planearon eliminar gradualmente los subsidios a fines de 2020 y, en cambio, imponer un mandato a los fabricantes de automóviles. En pocas palabras, el mandato requiere que un cierto porcentaje de todos los vehículos vendidos por un fabricante cada año deben funcionar con baterías. Para las sanciones económicas, cada año los fabricantes deben ganar un número estipulado de puntos, que se otorgan por cada vehículo eléctrico producido en función de una fórmula de evasión compleja que tiene en cuenta el alcance, la eficiencia energética, el rendimiento y más. Los requisitos se vuelven más estrictos con el tiempo, con el objetivo de que los vehículos eléctricos representen el 40 por ciento de todas las ventas de automóviles para 2030.

Este movimiento tendrá un gran impacto en la fabricación mundial de vehículos eléctricos, según William H. Green, profesor de Hoyt C. Hottel en Ingeniería Química. “Este es uno de los mandatos más fuertes para los autos eléctricos en todo el mundo y se está imponiendo en el mercado de automóviles más grande del mundo”, dice. “Habrá un aumento gigantesco en la fabricación de vehículos eléctricos y en la producción de baterías para ellos, lo que reducirá el costo de ambos a nivel mundial”.

Pero, ¿cuál será el impacto del mandato dentro de China? La transición a los vehículos eléctricos traerá muchos beneficios ambientales y de otro tipo. Pero, ¿cuánto le costará a la nación? En 2016, los colegas de ingeniería química del MIT, Green, y la entonces estudiante graduada I-Yun Lisa Hsieh PhD’20 decidieron averiguarlo. Su objetivo era examinar los impactos mixtos del mandato en todos los factores afectados: precios de las baterías, costos de fabricación, precios y ventas de vehículos, y el costo para el consumidor de poseer y operar un automóvil. Basándose en sus resultados, podrían estimar el costo social total de cumplir con el mandato en la próxima década. (Tenga en cuenta que el gobierno chino recientemente extendió el apoyo de subsidio para vehículos eléctricos durante dos años debido a la pandemia de Covid-19 y que este análisis se realizó antes de que se anunciara el cambio).