Esta empresa quiere ‘minar’ basura para encontrar metales para baterías de vehículos eléctricos

El creciente número de vehículos eléctricos en los sectores industrial y de consumo significa que las empresas de baterías de vehículos eléctricos necesitarán una cantidad cada vez mayor de metales valiosos. Los geólogos Rob Bergmann y Brian Lentz creen que han encontrado una respuesta extrayendo cobalto, cobre y níquel de corrientes de desechos industriales.

Los geólogos con sede en Minneapolis que son propietarios de Big Rock Exploration y varias empresas relacionadas con la minería han formado una empresa en etapa de desarrollo llamada Exsolve Recycling Technologies para extraer los desechos industriales de los metales con escasez de suministro.

Bergmann y Lentz señalan que la mayoría de los desechos industriales se exportan, principalmente a China. Luego, los productos valiosos se extraen allí y se venden a entidades estadounidenses a tasas de mercado.

Bergmann y Lentz ven ese proceso como una oportunidad económica perdida para Estados Unidos y una oportunidad comercial para ellos. El reconocimiento de ese problema fue la génesis de Exsolve, años antes de que iniciaran oficialmente la empresa en 2017. Su nueva empresa también forma parte de un segmento relativamente nuevo de la industria del reciclaje.

“Aquí en los EE. UU. Al menos, no parece haber nadie que aproveche estos flujos de desechos con el enfoque de que los reciclamos y sacamos los metales de valor”, dijo Lentz. “Cuanto más miramos, más encontramos”.

Bergmann y Lentz se están asociando con Bill Fisher de National Research Co., cuya planta en Michigan ha estado recuperando diamantes industriales de desechos similares. A lo largo de los años, National Research ha modificado su proceso para recuperar también metales valiosos.

En la instalación totalmente autorizada y de cero emisiones, las dos empresas ya han realizado pruebas a escala de banco para demostrar que su proceso patentado funciona. También han asegurado un suministro de desechos industriales, se están preparando para un estudio piloto y han iniciado la construcción de una expansión de 15,000 pies cuadrados para la planta en Michigan.

Bergmann y Lentz tuvieron un buen año con Big Rock Exploration, aunque hubo limitaciones causadas por la pandemia, incluida la frontera canadiense cerrada, que limitó parte de su trabajo de campo. También tuvieron un breve cierre debido a pedidos para quedarse en casa.

El ritmo más lento en 2020 les permitió centrarse en el desarrollo de algunas empresas relacionadas, entre ellas Exsolve.

“La pausa en el negocio fue una bendición disfrazada para Brian y para mí al recalcular y realmente amplificar muchas de estas otras cosas que están listas para ser lanzadas al mercado”, dijo Bergmann. “Tuvimos éxito en poner básicamente en marcha tres nuevas entidades”.

Además de Exsolve, los dos también pusieron en marcha dos proyectos específicos de minería: Relevant Copper y Relevant Gold, que tienen como objetivo descubrir y desarrollar operaciones mineras económicamente sostenibles en los EE. UU. Esos dos se forman como empresas matrices canadienses con subsidiarias estadounidenses. El objetivo final de esas empresas es cotizarlas en una bolsa de valores canadiense que tenga más experiencia en cotizar empresas de exploración minera junior.

Exsolve de los tres es el más avanzado en comercialización. También están considerando otorgar licencias de la tecnología Exsolve a otras empresas.

Un informe de 2020 del Departamento de Energía de EE. UU. Destaca cuán vulnerable es la economía de EE. UU. A las fuentes de materiales críticos. El informe afirma que el 60% del cobalto del mundo se extrae en la República Democrática del Congo y el 80% de ese suministro se procesa en China.

Bergmann y Lentz imaginan un ciclo económico de circuito cerrado para recuperar esos materiales críticos que ya están aquí en los residuos industriales. Irónicamente, una de sus fuentes son las brocas gastadas que se utilizan en la exploración geológica y la minería.

El presidente Joe Biden firmó una orden ejecutiva el 2 de febrero. 24 solicitando una revisión de 100 días de las cadenas de suministro de Estados Unidos para encontrar fuentes más resistentes, diversas y seguras para todo tipo de objetos, incluidos minerales críticos.

Otras empresas también están buscando nuevas formas de reciclaje para suministrar los minerales críticos necesarios para las baterías de los vehículos eléctricos. Pero muchas de esas empresas están buscando formas de reciclar las baterías de iones de litio gastadas para recuperar minerales críticos.

El Laboratorio Nacional Argonne en Lemont, Illinois, tiene un Centro ReCell que, en colaboración con el mundo académico, la industria y otros laboratorios nacionales, está avanzando en los métodos de reciclaje para mejorar la economía del reciclaje de baterías para el ciclo de vida de las tecnologías de baterías actuales y futuras.

Jeff Spangenberger, quien lidera el grupo ReCell, dijo que el reciclaje puede brindar a los EE. UU. Un suministro nacional adicional de metales críticos.

“No producimos la mayor parte del material que se encuentra en nuestras baterías, así que si podemos comprarlas una vez, guardarlas aquí, eso crea una gran ventaja para nosotros”, dijo.